Qué son los percentiles de los niños

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Los percentiles quitan el sueño a muchas mamás y a muchos papás, si bien con frecuencia, no saben el significado exacto de esa expresión.

El término percentil es un concepto estadístico de posición. A los pediatras nos sirve para evaluar el peso y la talla de un niño concreto, en función de su edad y sexo. Pongamos un ejemplo para entenderlo: Imaginemos una fila de 100 niños de la misma edad, puestos en orden de altura de menor a mayor (el 1 es el más bajito de clase y el 100, el más alto). Si le han dicho que su hijo está en el percentil 15, ocuparía el número 15 en esa fila. 

Cómo se calcula el percentil de un niño

Niña se mide

Para determinar en qué percentil está el bebé o el niño, consultamos las gráficas de crecimiento (hay muchas; por ejemplo, la de la OMS, Hernández, Orbegozo, etc). En ellas, podemos ver varias líneas con números (3, 10, 25, 50, 75, 90 y 97)

¿Cómo informar y cómo interpretar los percentiles? Eso es muy personal. Yo soy un pediatra optimista, y por eso a mí me gusta informar en positivo. Por ejemplo, si el niño está en un percentil 25 de talla, le digo a las mamás/papás que su hijo mide más que el 25% de niño de su sexo y edad (lo cual es correcto, si bien no es menos cierto que el 75% de niños de su edad miden más que él). Si está en un percentil 10 de peso, les comento que su hijo pesa más que el 10% de niños de su sexo y edad (decirles que el 90% pesa más que él suele inquietarles sobremanera). 

Cuándo debe preocuparnos el percentil de nuestro hijo

¿Qué es normal y qué no lo es? Le damos especial importancia a aquellas situaciones en las cuales hay una caída de varios percentiles en el tiempo. Por ejemplo: si la niña estaba en un percentil 75 a los 18 meses, y tres meses después está en un percentil 25, hay que estudiar si ha habido algún problema de salud que lo ha justificado (por ejemplo, una enfermedad celíaca). Desde un punto de vista estrictamente teórico, consideramos peso o talla baja en un niño de más de un mes si está por debajo del percentil 3, aunque muchos niños en percentiles bajos no tienen ninguna enfermedad, sino que, simplemente 'son así'.

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